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Pilatus PC-24: La nueva estrella de América Latina

Con más de medio siglo de diseño y construcción de aeronaves para distintos propósitos, la firma, con base en Stans, Suiza, ha quebrado la cascara de los tradicionales fabricantes del mercado de aviones jet para uso corporativo, para establecerse con un novedoso bimotor de altas prestaciones.

 

Cuando a comienzos de la década Pilatus Aircraft hizo la intrépida jugada de instalarse en el mercado de los aviones turbohélices para uso especializado, controlado principalmente por Beechcraft, el éxito que consiguió con su PC-12 le confirió la entrega de 1.700 unidades hasta hoy, y es que el concepto con el que fue diseñado, de tener características similares a los King Air, pero con solo un motor, le dieron un historial de alto desempeño en las más variadas misiones gubernamentales, de servicio público y comerciales.

Pero las aspiraciones comerciales del fabricante suizo nunca se mantuvieron estáticas en sus turbohélice entrenadores y multipropósito, sino que luego de un largo análisis del mercado de los aviones jet ligeros, determinó que habría interés en un nuevo diseño que presentara una cabina más grande, que rompiera con la estricta limitación para operaciones en pistas de asfalto y que pueda despegar en aeródromos con menor preparación y que tuviera un precio de compra competitivo.

Al igual que el turbohélice PC-12, se espera que el PC-24 sea un éxito de ventas en su categoría.

Objetivo: entrar al nicho

El concepto que consideró Pilatus es desarrollar un jet ligero que se identifica con un patrón para empresas, gubernamental y familias. Sin embargo, para ir en búsqueda de su aceptación y entrar al nicho, debieron competir con los consolidados Embraer Phenom 300/300E y Cessna Citation CJ4.

Los jet ligeros que enfrenta el PC-24 se presentaron en la misma convención EBACE de 2008 en Ginebra, Suiza. Mientras que en la misma feria, cinco años más tarde, haría su aparición la aeronave de Pilatus, despegando por primera vez en mayo de 2015. Una de las principales preocupaciones fabricante suizo fue poder dar un sello distintivo al nuevo diseño para crear un margen de competitividad extra y así acaparar la atención del mercado. Las especificaciones y los números de rendimiento indican que la velocidad máxima de crucero, el alcance y la capacidad de carga útil del PC-24 son similares a los competidores de Embraer y Textron. Sin embargo, la posibilidad de usar hasta un 10% menos de pista y la capacidad de operar en superficies de poca preparación lo han dejado en una nueva categoría.

La capacidad de poder operar en pistas no pavimentadas es una de las grandes características del PC-24.

Es importante señalar que, al igual que en el PC-12, Pilatus en todo momento pensó en una arquitectura que permitiera alojar sistemas de cuidados intensivos, con una configuración dedicada con tres camillas y asientos para dos miembros del personal médico.

Para hacer realidad la opción de mini carguero de este jet ligero, se concibió una gran puerta de carga, ubicada justo detrás del ala izquierda, por delante del motor. Su generoso tamaño de 51×49 pulgadas (1.30 x 1.25 metros) permite la carga de mercancías que lo convierten en una alternativa comercial de prestaciones únicas.

Propulsión

Buscar una planta motriz de tamaño y peso adecuado nunca es tarea fácil. Pilatus realizó un extenso estudio a los diferentes fabricantes de motores e, increíblemente, optó por una nueva versión del FJ44 de Williams International. El FJ44-4A tiene un novedoso modo de potencia silenciosa (QPM) que gracias a una performance de RPM inferior a lo normal de ralentí, hace casi inaudible las turbinas cuando la aeronave está en tierra. Además usa un sistema de salida denominado EXACT, exclusivo para el PC-24. Este diseño posiciona la salida del flujo de la tobera a mayor ángulo, lo que contribuye a un despegue bastante más breve. también, a modo de ahorro en peso, recursos y reducción de sonido, esta gestionado para que use el motor derecho como unidad de potencia auxiliar (APU) para proporcionar energía para los controles de aviónica y clima de la cabina.

El no poseer reversores permite que el peso total de la aeronave se vea reducido, permitiendo mejores performances de vuelo.

A diferencia de muchos aviones corporativos, el PC-24 no está equipado con reversores de empuje. Para ello en el diseño se incluyó spoilers de grandes dimensiones que se despliegan de forma automática cuando la aeronave toca la pista en el aterrizaje. La falta de inversores de empuje ahorra peso, reduce el posible daño por FOD en pistas con poca preparación y, por supuesto, reduce el ruido.

Tren de aterrizaje

Pilatus afirma que el PC-24 puede operar en unos 40.000 aeródromos de diferentes tipos alrededor del mundo, todo gracias al concepto de tener un “Super Jet Versátil” capaz de operar en las diversas pistas de aterrizaje, incluso improvisados (aunque bajo ciertos márgenes) con un tren de aterrizaje poderoso y con amortiguadores de mayor diámetro que los jet de su categoría. Y en complemento, un juego de neumáticos con acanalados especiales para grava, nieve y pasto, de fabricación exclusiva de Michelin.

Experiencia operacional

Medio centenar de PC-24 vuelan en ocho países y el registro que sus operadores entregan es acorde a las promesas del fabricante. Algunas firmas como la estadounidense AirSmart (que opera chárteres desde Las Vegas, Nevada, y posee modalidad de propiedad fraccionada), ha testimoniado la capacidad de aterrizar en pistas de tierra, como además ha recalcado las similitudes, con las diferencias obvias, con el PC-12. En este sentido, la facilidad en el mantenimiento y la alta disponibilidad mantienen el sello de Pilatus, incluso con las operaciones que llevan a sus aeronaves a destinos en las húmedas Centroamérica y el Caribe.

Las prestaciones del PC-24 lo convierten en el avión ideal para misiones especiales.

Por otra parte, y en un trabajo de alto estrés, el Royal Flying Doctor Service Central Operations (RFDS), una organización médica con base en Adelaide, Australia, es uno de los primeros usuarios de Ambulancia Aérea para el PC-24 y que ha realizado algunas misiones en sitios sin pavimentar. Una operación destacada por la RFDS fue la atención en un pequeño poblado agrícola llamado Kingoonya, en el sur de Australia. La zona no posee más de una docena de habitantes y, en consecuencia, ninguna infraestructura para atender aeronaves. Es aquí donde un PC-24 realizó traslados médicos, operando sin APU, y sin una pista preparada, dando claras muestras de la versatilidad de la aeronave para estos fines.

En la región

La aeronave esta certificada en Chile y Brasil, con unidades operando en ambos países. En tanto, en palabras de Tom Aniello, Vicepresidente de Marketing de Pilatus para América, el interés por el PC-24 ha aumentado considerablemente. Esto, principalmente debido al fuerte compromiso de lealtad de los usuarios y dueños de PC-12, que ven en el nuevo jet la posibilidad de entrar en esta categoría, esto a pesar de que su valor se encuentra en el mismo rango de sus competidores, pero en Sudamérica hay un importante componente de interés de las garantías del PC-24 de operar en pistas alternativas, lo que lo convierte en un aliado invaluable al momento de trabajar en servicios de ambulancia aérea o bien, bajo la tutela de negocios agrícolas y mercados corporativos.