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A 33 años del primer vuelo del Gripen, continua su consolidación en el mercado internacional

A un poco mas de tres décadas de su primer vuelo, el Gripen y su nueva versión: Gripen E, continua su apuesta por ser el caza de combate de menores costos operativos y máxima versatilidad disponible para el mundo, en especial para países de economías emergentes y contratos con opción de transferencia tecnológica.

Desde su primer vuelo un 8 de diciembre de 1988, en la emblemático centro neurálgico de Saab en Linköping, hoy el Gripen tiene sus pies bien puesto en la Latinoamerica, donde continua sus planes por conquistar nuevos países como Colombia, Ecuador y Mexico, luego de haber sido seleccionado por Brasil en diciembre de 2013, lo que le ha valido una posición ventajosa sobre sus competidores donde la oferta incluye –para el caso brasileño- participación en la construcción, que se comienza a materializar por estos dias.

En estos años recientes, Saab manejado un especial acercamiento a Colombia, que es donde la compañía se ha aproximado a las autoridades gracias a la firma de acuerdos de transferencia tecnológica entre la Corporación de la Industria Aeronautica Colombiana -CIAC- y Saab, junto con la visita de pilotos de Gripen a dictar conferencias sobre las operaciones a sus pares colombianos, dentro del marco del reemplazo de la flota de IAI Kfir, los cuales han volado en la Fuerza Aérea Colombiana (FAC) desde 1989 que fue cuando se adquirió el primer lote, mas tarde en 2008 otras 13 unidades adicionales de segunda mano serian compradas previendo la retirada de los envejecidos Mirage M5.

El Gripen se erige como el favorito de muchos países principalmente por sus bajos costos operativos y alta fidelidad, y se juega contratos de gran envergadura como es el caso de Canadá, donde el gobierno de Ottawa busca mediante una licitación internacional, reemplazar a los CF-18 Hornet.

Concebido para el futuro

El desarrollo aeroespacial esta ligado a Suecia como pa.s desde la d.cada del treinta, cuando seria fundada la fabrica de aviones Saab, con su primer diseño Saab 17, un bombardero liviano que realizar.a su primer vuelo en 1940, la industria ha nacional a sido revolucionaria en cuanto innovaciones de diseño, autosatisfaciendo sus necesidades militares, dando paso a una peque.a familia de cazas de combate que se remontan al Saab 29 Tunnan, el Saab 32 Lancen y el comienzo de la era supersónica con la entrada en servicio del Draken, un hito de la década de los sesenta. Sin embargo la Administración de material de defensa de Suecia (Farsvarets Materielverk, o FMV en sueco) comenzaba la redacción para fabricar un avi.n de combate aun mas poderoso, haciendo hincapié en la exportación para erigir a la industria sueca en el mundo. De ahí nace el Saab 37 Viggen, un poderosa aeronave supersónica, capaz de ocupar tan solo 500 metros al despegue y aterrizaje, muy maniobrable, calificado por el científico sueco, Karl Johan Aström, como el mejor caza europeo de la poca.

Saab 29 Tunnan. Neil Crawford

No obstante Saab trabajo arduamente por conseguir clientes fuera de las fronteras suecas. Participando en distintas licitaciones internacionales para proveer sistemas avanzados de defensa aérea, entre los que destaca la India, cuando en 1978 el Viggen se transformaba en el favorito para fortalecer la Fuerza Aérea India, obstaculizado por la negativa de Estados Unidos para suministrar piezas construidas por sus firmas como el motor RM/JT8D, lo que detendría las negociaciones. Así mismo y según declaraciones de Bengt Sjaberg, Saab tuvo que vencer muchos obstáculos a la hora de incluir tecnología digital en sus aeronaves. El ultimo upgrade del Viggen incluía tres pantallas multifunción en la cabina de mando a las órdenes de la computadora central, las cuales muestran al piloto la información necesaria para aliviar la carga de trabajo.

Saab 37 Viggen. Alan Wilson

Lo que ayudaría a la compañía a estudiar el complejo escenario futuro de integrar sistemas en una red informatizada, algo en el límite tecnológico de la época. Como también las fallas estructurales especialmente de las alas, que obligaron a realizar mejoras internas.

Para principios la entrada en actividad del Viggen en la década del setenta, a la Fuerza Aérea Sueca entrenaba a futuros pilotos de primera línea en sus Saab Sk 60 el que podía realizar ataques a tierra y contaba con sus interceptores Draken, lo que le valía un gran mérito de tener una flota de aviones complemente diseñados en Suecia.

Pero el paradigma en la industria a.rea militar sufría un importante revés, y es que los resultados del conflicto librado por Estados Unidos en Vietnam, juzgaba la efectividad de los poderosos cazas fabricados por la industria norteamericana y daba señales de necesitar nuevos aviones, multipropósito, de menor tamaño, con una nueva arquitectura mas liviana y fuerte e invitaba a un nuevo actor a ser parte fundamental del futuro: la naciente era digital.

Un poco detrás de los lideres en desarrollo, la industria sueca lograba evaluar estos hechos con los nuevos diseños que figuraban en la vanguardia, como el General Dynamics F-16 Fighting Falcon, el Mirage F-1, el soviético MiG-29 y el m.s grande McDonnell Douglas F/A-18 Hornet y el mismo Saab Viggen, que serían el futuro de la tecnología aeroespacial.

La FMV comenzó los trabajos para el llamado proyecto Flygplan 80 (Avi.n 80 traducido del sueco), más tarde llamado Proyecto 85. Dichos trabajos tenían la intención de estudiar la posible sustitución del avión Viggen que según sus estudios cumpliría su vida operativa a finales de la década del ochenta.

Un nuevo proyecto denominado A-20 debía sustituir a los Draken y Viggen y paralelamente, el proyecto B3LA debía relevar la misión del Sk 60. Se elaboro una evaluación que aconsejaba construir una gran flota de A-20 para estandarizar todas las alas de superioridad aérea y ataque suecas. Pero el responsable del Flygplan 80, General Lennart Ljunt, informó al gobierno sobre los riesgos económicos que pesarían sobre el proyecto teniendo en cuenta las grandes sumas de dinero y poco retorno en relación al tiempo desarrollo comparado con las firmas foráneas que se encontraban trabajando mucho mas adelante.

En consecuencia En 1978, el Parlamento decidió cancelar los programas para construir el entrenador B3LA. Y en febrero de 1979, el programa del nuevo avión A-20 también es cancelado.

Para 1979, el gobierno centrista de Thorbjörn Fäldin dio instrucciones a la fuerza aérea de buscar un avión de combate caza, ataque y reconocimiento para el futuro de la defensa, el jefe de la fuerza aérea recomendó unificar la flota de combate gracias a los importantes pasos en la tecnología que permitían tener maquinas. Esto llevo al país escandinavo a evaluar opciones de construcción, donde se estudio el ingreso al proyecto Eurofighter entre otras. Sin embargo, todas las opciones fueron descartadas por distintas razones, especialmente porque las especificaciones de la fuerza aérea.

A comienzos de la d.cada de 1980 el alto mando aéreo sueco solicitaba a los principales fabricantes de aviones de combate del mundo, donde se invertirá una importante suma en la investigación para evaluar a los candidatos, aquí nace el consorcio IG-JAS, creado para diseñar una aeronave autóctona que a pesar de la negativa del parlamento para financiar el proyecto, contaba con un importante respaldo gubernamental que reconocía la importante de este sector industrial. El desafío que tenia consorcio IGJAS –Saab, Volvo Flygmotor, FFV Aerotech AB, SRA Communications AB y LM Ericsson- en la década del ochenta era mayor, ya que buscaba diseñar y construir un caza de combate, todo tiempo, multipropósito para reemplazar a la antigua flota de Saab 35 Draken y Saab 37 Viggen. Las bases de su desarrollo eran categóricas, debía contar con sistema de control fly-by-wire, sistema de reabastecimiento en vuelo, poder despegar en unos 1,700 pies (500 metros), ser polivalente para realizar misiones aire-aire, aire-tierra, apoyo aéreo cercano y ataque anti buque entre otras.

Propotipos del JAS 39 Gripen en 1989. Saab

Lo que más urgía al consorcio era que debía hacer frente con extrema rapidez, a las ofertas de Estados Unidos con sus F-16 y F-18 y Francia con su caza multirole Mirage 2000 para prevenir que estos fueran seleccionados antes tener los fondos para la construcción de los primeros prototipos. Casi como todo esta planeado, en 1981 el gobierno sueco aprobaba el desarrollo del Gripen tomando en cuenta el valor que añadiría a una ralentizada industria aeroespacial de entonces, además de añadir miles de puestos nuevos de trabajo y una ganancia directa en investigación y desarrollo.

En 1982 el parlamento finalmente liberaba los fondos para el comienzo del programa que se traduciría en la fabricación de cuatro prototipos para las pruebas de comprobación del funcionamiento de decenas de sistemas integrados. Los retrasos se debieron principalmente por la falta de empuje de su planta motriz, que significaron al final el mayor desafío del programa. Una vez superados los primeros obstáculos, el consorcio tenia puesto todos sus objetivos en realizar el primer vuelo, lo que dar.a aliento al país y la industria para seguir con optimismo el inmenso desafío que significaba este desarrollo. Este hecho se materializar.a el 8 de diciembre de 1988 en las instalaciones de Saab en Linköping luego de la aprobación de la FMV –Administración de material de Defensa de Suecia- para que el prototipo 30-1 realizara su despegue inaugural.

Inteligentemente, quienes defendían el proyecto crearon un despliegue comunicacional muy audaz que erigía al Gripen como un desafío nacional, lo que se traduciría en la reanudación de los vuelos de prueba para fines de 1993.

Gripen A/B

Con una revitalizada actividad el grupo liderado por Saab sacar.a a la luz el Tranche 2, demostrador tecnológico que incluía unidad auxiliar de energía (APU), nuevos procesadores de datos redundantes, un panel completamente digital, joystick y un rediseñado sistema de control de vuelo. Paralelamente se desarrollo la versión biplaza denominada JAS 39B.

Gripen C/D

El Tranche 3 aparecer.a en el verano de 1996 y era en si, el resultado de la estandarización de los sistemas de aviónica y armamento en el contexto de participación de Suecia en ejercicios de la OTAN, además de las aspiraciones de exportar el Gripen a un extenso mercado en Asia, Europa del Este y Latinoamérica.

Los nuevos modelos bajo este estándar serian designados como JAS 39C (monoplaza) y JAS 39D, los que serian equipados con un sistema de navegación satelital, control de potencia digital, un motor mas poderoso, un innovador sistema de chequeo de sus sistemas desde tierra (BITE) y lanza retráctil de reabastecimiento en vuelo entre otros adelantos.

Mejor equipado y con una notable evolución, el Gripen comenzó rápidamente a buscar fuerzas que lo requirieran, comenzando una exitosa campaña internacional para comercializar en Gripen, acercándose mucho en el contexto latinoamericano a Chile, cuando el país buscaba un reemplazo de su envejecida flota de Mirage Elkan y Pantera, perdiendo este contrato frente al F-16 Block 50, luego conseguiría su primera victoria al vencer la competencia en Sudáfrica para el reemplazo de los Atlas Cheetah en 1999, firmando un contrato por 26 unidades, mas tarde sumaria entregadas en modo de arriendo a República Checa y Hungría y para mediados de la d.cada del 2000 tras una exitosa campaña para relevar la misión de los F-5 en Tailandia, el parlamento de la nación asiática autorizaba la adquisición de seis Gripen de primera mano, dando una clara muestra de éxito que ponía ahora al Gripen dentro de los principales contendores en este mercado a nivel mundial.

Gripen E/F

El Gripen E es una versión mejorada del Tranche 3. Saab inició la construcción del avión de reproducción, designado como 39-8, en julio de 2013. Las primeras obras implicaron el montaje del fuselaje delantero de la aeronave, mientras que las obras de montaje de las alas y sistemas se haría con posterioridad de los elementos que se elegir.an en el transcurso. Los nuevos componentes que se integraron con el Gripen E fueron probados en el demostrador Gripen F 39-7, el que acumulo cerca 250 horas de vuelo en Suecia, Reino Unido, India y Suiza.

Su presentación oficial se realizar.a en 2016, con entregas iniciales previstas para 2018, donde destaca como icónico futuro usuario a Brasil, donde el Gripen se adjudicaría el icónico contrato FX-2, que lo enfrentaba en la recta final contra el Boeing F/A- 18E/F Super y el Dassault Rafale.

El Gripen hoy, participa activamente en competencias internacionales como las que llevo al despliegue de Saab en India, Suiza, Finlandia y actualmente Canadá, y que se posiciona siempre como una alternativa viable gracias a una filosofía de apertura respecto a la transferencia de tecnología, que la mayoría de sus competidores limitan al momento de generar ofertas, lo que se ha convertido en un sello de la aeroespacial sueca de cara al mercado global.

Fotos: Saab

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