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El helicóptero Ingenuity de la NASA despega por primera vez de la superficie de Marte

La exploración aérea del planeta rojo ha comenzado este día lunes, a la vez que es registrado como el primer vuelo a motor de una aeronave más allá de la Tierra.

Con cerca de 1.8 kilos de peso (4 libras) el helicóptero de rotor coaxial Ingenuity, contaba con su primer plan de vuelo establecido para debutar en vuelo desde el cráter Jezero a las 12:31 am EDT (0431 GMT) de hoy, con el objetivo de elevarse unos tres metros (10 pies) sobre el árido planeta y conseguir unos 40 segundos en el aire antes de retornar a la superficie.

Cerca de las 6:15 a.m.EDT (1015 GMT), su socio más grande, el rover Perseverance de la NASA, que sirve como nodriza del pequeño helicóptero, envío la primera imagen de la sombra del Ingenuity, que confirmaba que había realizado su primer vuelo, seguido de un breve video donde se captura el histórico momento.

«¡El Ingenuity ha realizado su primer vuelo, el primer vuelo de un avión a motor en otro planeta!» dijo el piloto jefe del programa, Håvard Grip, añadiendo que «por breve que haya sido el vuelo de hoy, es muy posible que cambie las reglas del juego, allanando el camino para una exploración exhaustiva por parte de aeronaves en el futuro. Gracias al trabajo pionero del Ingenuity, las futuras misiones en Marte comúnmente podrían incluir helicópteros junto a exploradores rover».

Imagen del primer vuelo del Ingenuity sobre el planeta Marte. NASA

La misión de 85 millones de dólares del Ingenuity, es una demostración de tecnología, diseñada para mostrar que el vuelo controlado y motorizado es posible fuera de la Tierra. Esto estaba lejos de ser un hecho; la atmósfera marciana posee una presión atmosférica que es un 1% de la presión en la Tierra al nivel del mar, por lo que no hay mucho aire para empujar las palas de los helicópteros. Esta desventaja supera los beneficios que los aviones obtienen de la menor atracción gravitacional de Marte, que es solo un 38% más poderosa que la de nuestro planeta.

El Ingenuity voló a Marte en el vientre del rover Perseverance de 2.700 millones de dólares, aterrizando en Jezero el pasado 18 de febrero. A principios de este mes, el helicóptero de propulsión solar se desplegó en el suelo del cráter y comenzó a prepararse para su histórica campaña de vuelo que tendrá una duración de alrededor de un mes.

El equipo central detrás de la misión controlo y superviso el vuelo desde la sede del Laboratorio de Propulsión Jet (JPL)  de la NASA en Pasadena, California. Se pusieron de pie, levantaron las manos y vitorearon cuando se confirmó el éxito del vuelo.

MiMi Aung, gerente de proyecto detras del Ingenuity, rompió triunfalmente su discurso de contingencia (escrito en caso de falla) y elogió la hazaña histórica de la aeronave en Marte. Cada planeta, dijo en el pasado, tiene solo un primer vuelo.

«¡Ahora podemos decir que los seres humanos han volado un helicóptero en otro planeta!» dijo Aung. «Hemos estado hablando durante tanto tiempo sobre los hermanos Wright, y aquí está».

La NASA nombró el aeródromo marciano en donde debuto el Ingenuity como el campo de los hermanos Wright en honor a Orville y Wilbur Wright, quienes realizaron el primer vuelo sobre la Tierra en 1903. Hay una pieza de su avión Wright Flyer en el Ingenuity para marcar el evento.

Debido a las restricciones pandémicas de COVID-19, gran parte del equipo de la misión de Ingenuity vio el evento a través de una videoconferencia de WebEx.

 

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