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Gripen E: El caza inteligente

Durante el difícil año 2020, un nuevo avión de combate se incorporó al inventario de la Fuerza Aérea Brasileña (FAB), marcando la llegada del mas moderno y completo sistema de armas de toda América Latina, poniendo a ese país a la vanguardia tecnológica en cuanto a aviación militar. Se trata del Saab Gripen E, la nueva serie de esta aeronave que posee una gran cantidad de mejoras y actualizaciones respecto al Gripen serie C, su modelo antecesor.

Conversamos con Saab y pudimos adentrarnos en la valiosa información que detalla cada una de las características, capacidades y ventajas operativas del nuevo Gripen, así como también la visión de la empresa respecto al posicionamiento de esta tecnología en la región y los proyectos con otras fuerzas aéreas de Sudamérica.

Gripen, el gran salto de la Serie “C” a la “E”

Cuando hablamos del Gripen E, hacemos referencia a las serie de aeronaves que engloba a ambas versiones del programa llamado coloquialmente como Gripen Next Generation (NG), es decir, la versión monoplaza Gripen E y el biplaza Gripen F. Sin embargo la denominación oficial por parte Saab para la serie, es simplemente Gripen E para referirse a ambas.

El Gripen E, incluye dentro de sus nuevos sistemas una pantalla panorámica (WAD) multifuncional. Saab

Esta es la última variante de la aeronave, y ha mejorado diversos aspectos respecto a su predecesor, el Gripen C. Algunas de ellas corresponden a mejoras estructurales y de diseño, sin embargo otras diferencias radican en la incorporación de nuevos sistemas y tecnologías propias de aeronaves de última generación, que sin duda lo ponen en una posición de ventaja frente a otros aviones de combate. Algunas de las características que se han incorporado y que han supuesto un cambio realmente radical son:

  • Un nuevo sistema modular integrado de aviónica, con mayor capacidad de procesamiento y un potencial significativo de desarrollo, pues usando la partición funcional y técnicas avanzadas de codificación, permite la rápida introducción de nuevas apps del sistema, con las que se mejora el desempeño en cuestión de días, a la vez que se garantiza la relevancia operativa a lo largo del ciclo de vida;
  • Incorporación en el cockpit de una nueva pantalla panorámica baja (WAD), lo que junto a un avanzado Head-Up Display (HUD) y complementados por el sistema de visualización para el piloto montado en casco (HMD) y compatibles con lentes de visión nocturna (NVG); ofrecen una gran flexibilidad y reducen la carga de trabajo del piloto, tal como es mencionado el artículo “Aviónica: evolución de la interfaz hombre-máquina”.
  • Colaboración hombre-máquina (HMC) para la toma de decisiones con la ayuda de inteligencia artificial (IA), que le da al piloto una mayor conciencia situacional y flexibilidad para adaptar el sistema según cuáles sean sus necesidades, permitiéndole concentrarse plenamente en la ejecución de su misión táctica.
  • Nuevos sensores tácticos, con el radar AESA (radar de barrido electrónico activo) Raven ES-05 y la incorporación del sensor electroóptico Skyward-G de búsqueda y seguimiento por infrarrojos (IRST).Un elemento que marca una gran diferencia con su versión anterior, ya que el Radar AESA Raven ES-05 posee capacidades superiores a la de cualquier otro radar aerotransportado utilizado a la fecha por aeronaves en la región, características que detallaremos mas adelante en este artículo.
  • Un nivel sin precedente de fusión de sensores
  • Sistema mejorado de guerra electrónica con capacidad de ataque mediante medidas activas, como la función de SEAD (supresión de defensas aéreas enemigas);
  • Integración de nuevo armamento y cargas externas, como el pod de interferencia y ataque electrónico (EAJP) y el LADM (misil señuelo ligero lanzado desde el aire);
  • Mayor número de pilones o puntos externos de carga, que ha pasado de ocho a diez, lo que le confiere al Gripen E una mayor capacidad de portar armamento o cargas externas;
  • Nuevo motor GE F414-G que sustituye al GE-F404-G utilizado hasta la fecha en la versión C, con una potencia de empuje máxima de 22.000 lbf (9.979 kgf)  comparados con los 18.000 lbf (8.174 kgf) de la versión anterior, entregándole la capacidad de vuelo supercrucero; es decir, volar a una velocidad crucero supersónica sin la necesidad de utilizar la etapa de post combustión del motor, aumentando considerablemente su capacidad táctica y operacional a la vez que se reduce el consumo de combustible.
  • Aumento en más del 35% de la capacidad interna de carga de combustible para darle al Gripen E mayor alcance, lo cual se logró modificando la configuración del tren de aterrizaje, con lo que se liberó volumen dentro del fuselaje para optimizar los estanques de combustible.
Radar AESA: Una capacidad desequilibrante.

Antes de presentar las características técnicas del radar que utiliza el Gripen E, es bueno aclarar a grandes rasgos las diferencias que existen entre un radar convencional, que utiliza una antena mecánica que direcciona el haz del radar, basando su principio de funcionamiento en la emisión y recepción de pulsos doppler, y un radar activo de barrido electrónico (AESA), el cual, no requiere mecanismos de movimiento para orientar su búsqueda, ya que funciona en base a una antena plana que une múltiples sensores y tiene la capacidad de transmitir en distintas frecuencias, cubriendo una mayor área y direccionando la búsqueda en un campo visual superior al de un radar convencional, además de una serie de ventajas tácticas frente a otras generaciones de radares.

El Leonardo Raven ES-05, que es incorporado en el Gripen E es uno de los mas modernos radares AESA empleados en una avión de combate en la actualidad. Leonardo Company

El radar del Gripen E es un radar AESA de banda X, multimodal, coherente, de amplio campo visual, diseñado para la detección, adquisición y seguimiento de objetivos tanto aéreos como marítimos y terrestres. El radar cuenta también con funciones para el enlace de datos de armas y para misiones de ISR, permitiendo obtener imágenes del suelo en alta resolución mediante pulsos emitidos por el radar.

El radar se ha diseñado, desarrollado y probado en base a ciertos requisitos de rendimiento (alcance, capacidad de rastreo y programas de búsqueda) que lo hacen idóneo para prestar pleno apoyo al misil Meteor y para enfrentarse a avanzados cazas enemigos equipados con modernos misiles aire-aire.

El radar AESA logra un rendimiento superior en la detección de objetivos gracias a múltiples tecnologías de vanguardia, como por ejemplo:

  • Agilidad del haz electrónico, es decir, posicionamiento instantáneo del haz sin ninguna inercia, debido a la diferencia que mencionábamos de funcionamiento respecto a un radar mecánico convencional, con lo que se consigue un mayor desempeño frente a múltiples objetivos maniobrantes sin perder capacidad de búsqueda;
  • Amplio campo visual total (TFoV) de más de 180 grados (+/-100º desde el centro o linea de referencia de la aeronave), que proporciona una conciencia situacional mejorada, una mayor cobertura al hacer un mapeo del terreno y una mayor flexibilidad al entrar en combate, así como también la posibilidad de disparar un misil guiado por radar y prestarle soporte preservando la distancia con el objetivo;
  • Baja sección radar equivalente (RCS) en comparación con las antenas convencionales, dado que el disco de la antena no apunta físicamente al objetivo;
  • Receptores avanzados tanto en modo de banda ancha como en modo de banda estrecha, y tecnología digital de alta velocidad;
  • Generación de una forma de onda flexible (LDP, MPD, HPD) en los modos avanzados que lo requieren;
  • Alta velocidad en el procesamiento de señales, para satisfacer la necesidad de adaptar el radar a la situación táctica específica que requiere el piloto.
El armamento: polivalencia y flexibilidad.

 El Gripen E es una auténtica aeronave polivalente, que ha sido diseñada para llevar una amplia variedad de cargas externas sin necesidad de cambiar nada del hardware o software del aparato. Para garantizar que el Gripen conserve su eficacia en combate durante su larga vida útil, el nuevo diseño del sistema de aviónica permitirá integrar rápida y fácilmente la generación mas avanzada y reciente de armamento, con considerables posibilidades de extrapolación y una menor necesidad de realizar pruebas en vuelo.

La interfaz estándar del Gripen, su flexible sistema de aviónica y sus características de vuelo garantizarán que pueda conservar su eficacia en combate durante su larga vida útil, y permitirán integrar rápida y fácilmente las nuevas generaciones de armamento.

En las imágenes, el Gripen E luce una configuración polivalente, que incluye (desde el exterior hacia el centro): dos misiles IRIS-T de guiado infrarrojo y corto alcance; dos bombas planeadoras Rafael SPICE 1000; dos misiles anti-buque Saab RBS 15 NG; tres misiles de largo alcance y guiado por radar MBDA Meteor, y un pod de señalización Rafael Litening 5.

 

Se están realizando pruebas para integrar una gran variedad de armas y cargas; pero debido a algunas restricciones contractuales y de seguridad, Saab no hará comentarios sobre las armas que ya han sido aprobadas para ciertos clientes. En la imagen adjunta se ven ejemplos de armas ya integradas o que se prevé que lo estén en el futuro, presentando una configuración multirol o polivalente.

Sensores y capacidad de enlaces: elementos claves.

 Esta aeronave puede equiparse con una gran variedad de sensores de designación de blancos, autodefensa, guerra electrónica y reconocimiento, así como también posee la capacidad de enlazarse con otras plataformas y sistemas de armas. Estos elementos son claves en la guerra moderna y complementan las capacidades de armamento del Gripen E. A continuación, algunos ejemplos:

  • Radar AESA Raven ES-05;
  • Sensor pasivo Skyward-G de búsqueda y seguimiento por infrarrojos;
  • Paquete integrado de guerra electrónica, con funciones pasivas y activas, el cual tiene una cobertura esférica de 360 grados, como resultado de combinar un receptor de alerta radar (RWR), una alerta de aproximación de misiles (MAWS), sistemas dispensadores de reflectores antirradar (chaff), bengalas (flares), señuelos, y un sistema de jamming interno, que permite generar interferencias en sensores adversarios.
  • Pods de designación de blancos, como por ejemplo el pod LITENING, fabricado por Rafael, el cual cuenta con la capacidad de búsqueda infrarroja y de espectro visible, así como también un designador laser para guiado de armamento.
  • Pods de reconocimiento como el RecceLite; el cual de dimensiones similares al Litening -también fabricado por Radael- entrega la capacidad de usar diversos programas automáticos o manuales de obtención de imágenes en espectro visible o infrarrojo, así como también una antena Datalink para la transferencia de estos datos en vuelo.
  • Pod de interferencia y ataque electrónico (EAJP).
Gripen E junto al sistema de Alerta Temprana y Control Aerotransportado (AEW&C) Saab GlobalEye. En conjunto, la fusión de sistemas del GlobalEye y su capacidad de enlace, potencian al Gripen permitiendole ver más lejos y con mayor precisión, objetivos en el aire, tierra o mar. Saab

Además de lo anterior, el Gripen E tiene una capacidad probada de participar en una guerra centrada en redes mediante comunicación por voz y datos, comunicaciones satelitales y videoenlaces por diversos sistemas, incluidos sistemas tácticos y de comunicación, como por ejemplo el Link 16, por lo que está en condiciones de unirse a las redes de comunicación que usan las fuerzas conjuntas, y es un caza independiente ideal para garantizar la superioridad aérea.

El Gripen E también cuenta con un sistema identificador amigo-enemigo (IFF) que funciona con los últimos modos IFF necesarios para cooperar con la Organización del Tratado del Atlántico Norte (OTAN) y otras fuerzas conjuntas. Debemos recordar que en Julio de 2020 la OTAN emitió un mandato por el cual todas sus fuerzas y países aliados, deben actualizar el protocolo de IFF desde el modo 4, que venía siendo utilizado durante décadas, a un nuevo protocolo con mayor seguridad y acorde a la tecnología actual, denominado IFF modo 5.

Finalmente, debemos destacar que la aeronave tiene la capacidad de volar y operar sus sistemas de forma segura, aun cuando se encuentre en zonas sin cobertura GPS, lo anterior gracias a la suma de elementos que conforman su sistema de navegación.

Ventajas operativas del Gripen E

 Al consultarle a los especialistas de Saab por las ventajas que tiene esta aeronave frente a otras de características similares como el F-16C o el Mirage 2000-5, obtuvimos la siguiente respuesta:

El Gripen E se diseñó de manera que siempre contara con una ventaja operativa para afrontar y derrotar las amenazas más avanzadas en los entornos de combate más complejos y difíciles. Es un caza polivalente swing-role o multi-rol para el siglo XXI, concebido para cumplir toda la gama de requisitos del cliente, aun los más exigentes, y tiene una capacidad significativamente mayor que otras plataformas tradicionales como las que se mencionan en la pregunta. En resumen, el Gripen E: Ha demostrado su flexibilidad y eficacia en misiones que requieren un caza polivalente

  • Posee plena interoperabilidad y compatibilidad con la OTAN
  • Lleva a bordo un conjunto de excepcionales recursos de guerra electrónica que maximizan su capacidad de supervivencia
  • Es capaz de realizar complejas misiones en espacios aéreos disputados

Por su diseño, es capaz de ejecutar una amplia gama de misiones aire-aire, aire-superficie y de inteligencia, vigilancia y reconocimiento (ISR) en circunstancias y entornos de todo tipo, inclusive en áreas de combate complejas y muy disputadas y frente a las amenazas electrónicas y misiles más modernos. Cuenta con sistemas a bordo de última generación, el potente motor General Electric F-414G, y un conjunto de sensores, armas y funciones de autoprotección altamente integradas. Todo ello combinado con su capacidad por diseño de fusión de sensores, su avanzada cabina con una interfaz de usuario (HMI) optimizada y colaboración hombre-máquina (HMC) integrada usando inteligencia artificial (IA), su sofisticada tecnología de enlace de datos y su excelente maniobrabilidad, desempeño y seguridad. Los sistemas del avión y los sistemas de misión garantizan la plena interoperabilidad con la OTAN y la cooperación con otras fuerzas aéreas, mediante avanzados sistemas de procesamiento de datos, trabajo en redes y apoyo a la toma de decisiones.

El primer F-39 (Gripen E) ya vuela en Brasil, mientras el programa se apresta a iniciar la fabricación de los cazas en las instalaciones de Embraer en Gavião Peixoto, Estado de São Paulo. Saab

El Gripen E cuenta con un nivel sin precedentes de fusión de sensores, que juntamente con su capacidad de detectar objetivos a larga distancia por sensores y sus sistemas de autoprotección le confieren una notable ventaja operativa al realizar misiones de combate en entornos con un gran número de amenazas activas, ya que “ve” lo que previamente era “invisible” antes de ser detectado, y por consiguiente puede atacar primero utilizando las armas más modernas. Por todo ello, el Gripen E es hoy por hoy un caza realmente revolucionario, el más capaz de su categoría, y lo seguirá siendo por decenios.

Además de lo anterior, el Gripen es el caza más económico del mercado y el que tiene un menor costo de la hora del vuelo, con lo que se maximizan los tiempos de vuelo de la flota. El costo de adquisición es transparente; y el costo operativo, predecible. Por si fuera poco, la solución de asistencia técnica inteligente contribuye de una manera importante a que el costo total de ciclo de vida del Gripen no tenga comparación.

Gripen en América Latina: presente y futuro.

La visión de Saab sobre las opciones en América Latina en base a su posicionamiento en Brasil, así como también a futuros proyectos con otros países de la región, es la principal carta que juega para que futuros Gripen porten las escarapelas de fuerzas aéreas del continente. A continuación presentamos una serie de preguntas que hemos formulado al fabricante de la aeronave.

La Fuerza Aérea Colombiana (FAC) baraja alternativas para reemplazar su flota de Kfir, en donde se estudia al Gripen, en conjunto de un breve listado de aviones de combate multirol. Cristobal Soto Pino

¿Cómo ha sido la experiencia de posicionar en Latinoamérica un sistema como el Gripen E? ¿Qué retos o proyecciones tienen por delante?

Desde que Brasil tomó su decisión, el posicionamiento del Gripen E en Latinoamérica ha sido positivo. En el próximo decenio, varias fuerzas aéreas de la región necesitan modernizar su flota, y creemos que gracias a nuestra presencia actual, que incluye tanto nuestra capacidad de producción como nuestra capacidad de ofrecer mantenimiento en la región, en aspectos como la garantía de suministros, los plazos para las reparaciones, etc.,  Saab cuenta con una ventaja frente a la competencia.

Además, hemos demostrado ser capaces de cooperar estrechamente con la industria nacional, algo que cada vez más países solicitan.

Según el medio de especializado Janes, existe la posibilidad de que, a largo plazo, haya una flota regional de hasta más de 100 aviones en América Latina, lo que constituiría una sólida base para cooperar en diversos aspectos como la instrucción y el mantenimiento sin dejar de satisfacer los requisitos de autonomía logística de cada cliente.

¿Cómo ven al Gripen E comparado con otros aviones de primera línea de la región?

En estos momentos no hay otros aviones operativos de primera línea en la región. Los que operan actualmente, o bien tienen un diseño obsoleto, o pronto llegarán al límite de su ciclo de vida, momento en que sus sensores, componentes de guerra electrónica (EW) o armas dejarán de ser adecuados para hacer frente a las amenazas modernas.

¿Qué oportunidades ven para Colombia y su industria aeronáutica si el país adquiere el Gripen?

Nuestro compromiso con la transferencia de tecnología es un componente esencial tanto para nuestra compañía como para nuestros futuros socios. Saab cuenta con una enorme experiencia en la ejecución de programas de transferencia de tecnología y compensación industrial en diversas partes del mundo, y hemos demostrado tener la voluntad y capacidad de transmitir nuestros conocimientos. Por medio de la cooperación ponemos nuestra tecnología a disposición de nuestros clientes y socios, para que la empleen en múltiples sectores productivos. A Colombia le ofrecemos, aparte de un avión de última generación, una base que sirva para promover el desarrollo empresarial, la generación de empleo, la transferencia de tecnología y las inversiones. Eso abona el terreno para el progreso económico y el desarrollo del país.

Además, el gobierno sueco ofrece una solución de financiamiento flexible y garantizada.

¿El Gripen podría operar en conjunto con otros aviones, como los A-29B con que cuenta la Fuerza Aérea Colombiana?

La integración del Gripen y su uso de enlaces de datos digitales tácticos constituyen una notable ventaja para su desempeño en combate. Los cazas de una misma unidad pueden intercambiar información en formato de datos sobre amenazas, objetivos, combustible y armas, lo que contribuye a mejorar su conciencia situacional. El Gripen puede integrarse en el enlace de datos nacional de un cliente, así como en el Link 16 para interoperar con la OTAN y participar en operaciones conjuntas, con lo que los usuarios disponen de una ampla variedad de opciones de sistemas en red para satisfacer sus necesidades nacionales e internacionales. El Gripen podría integrarse sin problemas en los sistemas actuales de la Fuerza Aérea Colombiana, reforzando la filosofía de sistemas de sistemas.

¿Tienen otros proyectos con países del Cono Sur?

No hacemos comentarios sobre clientes específicos o negocios en curso, pero es un hecho que desde que Brasil decidió adquirir el Gripen, ha aumentado la curiosidad en el resto de la región, y diversos países han expresado su interés. Estamos en conversaciones con varios mercados.

 

Luego de haber presentado las características de esta moderna aeronave, conociendo en detalle algunos de sus sistemas mas importantes, sus ventajas operativas y tácticas, solo nos queda reflexionar sobre la relevancia de la inclusión de esta tecnología en la región. Serán 36 aeronaves Gripen E para Brasil, que se suman a los 60 ordenados por la Fuerza Aérea Sueca, y tal como hemos visto, es muy probable que otros países se sumen a su adquisición. Transcurridas dos décadas del tercer milenio, la necesidad de estar a la vanguardia en defensa y seguridad está mas vigente que nunca, debido a que cada vez que se introducen nuevas tecnologías, la brecha en cuanto a las capacidades de los medios aéreos aumenta considerablemente, sobre todo si se considera como punto de comparación a aeronaves fabricadas entre las décadas de 1980 y 1990, como lo son muchas de las que están en servicio actualmente en países de América Latina.