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La US Navy y Boeing realizan el primer reabastecimiento en vuelo con un tanquero no tripulado

La Marina de EE. UU (US Navy) realizó su primer reabastecimiento de combustible aéreo desde un avión tanquero no tripulado, el MQ-25 Stingray de pruebas de Boeing, que hizo contacto en vuelo con un F/A-18F Super Hornet, marcando un hito para toda la industria aeronáutica.

La que fue conducida desde el  aeropuerto MidAmerica en Mascoutah, Illinois, demostró que el MQ-25 ha funcionado con exito luego de ser seleccionado por la US Navy como su futuro tanquero no tripulado embarcado en portaaviones.

«Este vuelo sienta las bases para la integración en el ecosistema de los portaaviones, aumentando en la relaciones tripulado y no tripulados», dijo el contralmirante Brian Corey, oficial ejecutivo del programa de aviación no tripulada y armas de ataque. «El MQ-25 aumentará en gran medida el alcance y la resistencia del futuro del poder aéreo proyectado desde portaaviones, equipando a nuestros buques con activos adicionales en el futuro».

Durante la prueba, el Super Hornet naval hizo contacto con el MQ-25 T1 propiedad de Boeing, acercándose a 20 pies (6 metros) del avión no tripulado con el propósito de establecer los parámetros con los que se debe operar conjuntamente.

«Queríamos ver qué tan estable era volar cerca de la aeronave, observar oficialmente, con ojos entrenados, el comportamiento del pod de reabastecimiento y la canasta. Es muy importante ver la estabilidad y tener la confianza de que cuando se acerquen, no será perjudicial para las aeronaves» dijo Dave Bujold, director del programa MQ-25 de Boeing.

Ambos aviadores del F/A-18F del Escuadrón de Evaluación y Prueba Aérea número 23, estaban en contacto por radio con el operador del MQ-25, que estaba controlando el vehículo aéreo no tripulado desde una estación de control terrestre. En esa ocasión, el primer contacto fue en «seco».

En la segunda conexión, se pasaron 300 libras (136 kg) de combustible desde la cápsula del MQ-25 al Super Hornet a unos 10,000 pies (3.048 metros) de altitud.

Otra transferencia de combustible más breve se realizó a 16.000 pies (4.876 m), pasando 25 libras (11 kg) de combustible al Super Hornet. También se realizaron varias conexiones secas adicionales, asegurando que los procedimientos fueran buenos para conectar y desconectar el equipo durante un vuelo.

En total la misión duró aproximadamente cuatro horas y media, y los dos aviones estuvieron conectados para conexiones secas o húmedas durante un periodo de 10 minutos, suministrando un total de 325 libras (147 kg) de combustible del MQ-25 al Super Hornet.

A medida que la Marina y Boeing analicen los datos de la prueba, realizarán las actualizaciones de software que sean necesarias a medida que continúe el programa de pruebas del MQ-25 en los próximos meses.

“La importancia del programa es la confianza inicial en el diseño y la aerodinámica de esta transferencia. Tener el avión T1 disponible tan pronto, incluso antes de que se construya la aeronave de la US Navy, nos brinda todo tipo de datos sobre cómo se realiza la misión, cómo trabaja el equipo, cómo funcionan las comunicaciones y es la «conversación» entre el receptor y el tanquero» añade Bujold.

La US Navy planea realizar trabajos sobre la cubierta con el MQ-25 para fines de este año en Norfolk, Virginia, donde llevará el UAV T1 a un portaaviones y se asegurará que se desempeñe de manera segura por en las operaciones normales de desplazamiento entre el hangar y la cubierta de vuelo sin obstaculizar las operaciones de aviones tripulados y otras características.

En el otoño e invierno de 2022, Boeing entregará a la marina estadounidense el primer MQ-25 de siete, de desarrollo de ingeniería y fabricación (EMD) que realizarán pruebas más exhaustivas. El vehículo de prueba T1 de Boeing posee todas los atributos de la futura aeronave de producción en serie, excepto su tren de aterrizaje, que no apto para aterrizajes en portaaviones, por lo que las pruebas en ambientes marinos deberán realizarse cuando sea entregado el siguiente de los UAV del lote de pruebas.

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