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Virgin Galactic vuela con éxito una tripulación de seis personas, incluido su fundador Sir Richard Branson

Este domingo, Virgin Galactic dio un gran salto hacia los vuelos espaciales suborbitales comerciales al celebrar el primer vuelo con tripulación completa de su avión espacial SpaceShipTwo Unity con un pasajero especial a bordo: El fundador de la compañía, Sir Richard Branson.

Una vez mas, el avión de transporte WhiteKnightTwo VMS Eve de Virgin Galactic, despegó desde la base de la compañía Spaceport America en el Estado de Nuevo México, con el VSS Unity adosado debajo, en su interior tres compañeros de tripulación y dos pilotos se lanzaron en el histórico vuelo después de ser llevados a la posición de lanzamiento, dando inicio formal a los vuelos de pasajeros al espacio suborbital.

Diecisiete años después de que Sir Richard Branson vio a la SpaceShipOne ganar el galardón de Ansari X-Prize, el empresario inglés ha volado a bordo de un vehículo sucesor conocido como SpaceShipTwo como parte de una tripulación de seis personas.

Una vez que el VMS Eve, pilotado por el ex astronauta del transbordador CJ Sturckow y el piloto de pruebas Kelly Latimer, alcanzó la altitud de lanzamiento por encima de los 45.000 pies (13.716 m), se realizaron varias comprobaciones del sistema tanto en VMS Eve como en VSS Unity para su lanzamiento.

A las 9:25 AM MDT (15:25 UTC) el VSS Unity se desacoplo del Eve y encendió el motor/cohete propulsor híbrido durante sesenta segundos en una subida vertical que alcanzaría una velocidad de Mach 3, una vez desactivado el propulsor la nave espacial llego a una altitud 295.723 km (90.000 metros). Esto está por encima de la altitud mínima de 47.9 millas de altitud (80 km) requerida por la Fuerza Aérea de EEUU (USAF)., La NASA y la FAA para otorgar alas a los astronautas, y está por encima de la atmósfera discernible.

Este apogeo, o altitud máxima, está por debajo del límite del espacio reconocido por la Federación Aeronáutica Internacional (FAI) a 100 kilómetros. La nave pasó alrededor de cinco minutos en ingravidez, con la tripulación evaluando la experiencia y mirando a la Tierra y el espacio desde sus 17 ventanas, antes de volver a colocarse en sus asientos para volver a la tierra.

La nave diseñada por el legendario Burt Rutan, alcanzo nuevamente la velocidad Mach 3 para reingresar a la atmósfera, una velocidad menor a la usada normalmente en este tipo de misiones lo que presume no requerir de protección térmica extensa para la SpaceShipTwo.

Una vez que VSS Unity llega a una altitud más baja con una atmósfera más densa, los brazos de cola vuelven a su posición original y los pilotos Dave Mackay y Mike Masucci guían la nave en un patrón de planeo hacia Spaceport America.

El VSS Unity voló sin motor mientras se alineaba con la pista, su tren de aterrizaje se desplegó en optimas condiciones antes de que aterrizara en la pista y se detuviera por completo.

A bordo

Los miembros de la tripulación de Unity 22 son personas con experiencia en varios aspectos de Virgin Galactic, y algunos de ellos han volado antes a bordo de la nave.

  • Sirisha Bandla, vicepresidenta de Asuntos Gubernamentales y Operaciones de Investigación de Virgin Galactic. Sirisha evaluará la experiencia de investigación atendida por humanos a través de un experimento de la Universidad de Florida, que requiere que se activen varios tubos de fijación portátiles en varios puntos del perfil de vuelo de la nave.
  • Colin Bennett, ingeniero jefe de operaciones de Virgin Galactic. Evalua el equipamiento de la cabina, los procedimientos y la experiencia durante la fase de impulso y el entorno de ingravidez dentro de Unity.
  • Sir Richard Branson, fundador de Virgin Galactic. Branson evaluará la experiencia de un astronauta privado. Recibirá el mismo entrenamiento, preparación y vuelo que los futuros astronautas que compran boletos de Virgin Galactic y utilizará el vuelo para mejorar la experiencia de los clientes.
  • Beth Moses, instructora principal de astronautas en Virgin Galactic. Ella servirá como líder de cabina y directora de pruebas en el espacio. Sus tareas incluyen supervisar la ejecución segura de los objetivos del vuelo de prueba. Moses se ha lanzado a Unity antes.

Dos pilotos veteranos de Virgin Galactic estuvieron al mando de Unity durante el lanzamiento. Ambos se han lanzado al espacio en Unity antes y son:

  • Dave Mackay: Mackay es el piloto principal de Virgin Galactic y creció en las tierras altas de Escocia.  Es un ex piloto de la Royal Air Force (RAF) y voló para la compañía aérea Virgin Atlantic de Branson antes de unirse a Virgin Galactic.
  • Michael Masucci: Michael «Sooch» Masucci es un coronel retirado de la USAF  que se unió a Virgin Galactic en 2013 y acumuló más de 9.000 horas de vuelo en 70 tipos diferentes de aviones  durante más de 30 años de vuelo civil y militar.

Otros dos pilotos volarán el avión de transporte VMS EVE que llevará a SpaceShipTwo a la altitud de lanzamiento. Ellos son:

  • Frederick «CJ» Sturckow: ex comandante del transbordador espacial de la NASA que se unió a Virgin Galactic en 2013 con Masucci. Coronel retirado del Cuerpo de Marines, fue el primer astronauta de la NASA en unirse a la compañía y voló en cuatro misiones de transbordadores espaciales.
  • Kelly Latimer: Latimer es piloto de pruebas y teniente coronel jubilada de la Fuerza Aérea de los EE. UU. Que se unió al cuerpo de pilotos de Virgin Galactic en 2015. Fue la primera piloto de pruebas de investigación en unirse a lo que ahora es el Centro de Investigación de Vuelo Armstrong de la NASA.
Vuelos espaciales comerciales

Virgin Galactic lanzó inicialmente vuelos de prueba SpaceShipTwo desde las instalaciones de la compañía en Mojave Air and Space Port en California. Sin embargo, en 2020, la compañía trasladó la misión Unity y su nave de transporte a su hogar permanente en Spaceport America, donde planea realizar vuelos regulares de pasajeros a partir de 2022.

Spaceport America está ubicado cerca de Las Cruces, Nuevo México y es el hogar de la terminal «Gateway to Space» de Virgin Galactic, un centro de bienvenida y sala de espera para pasajeros con boleto que se preparan para viajes al espacio. También tiene un gran hangar diseñado para adaptarse a varios aviones espaciales SpaceShipTwo y el VMS Eve. Virgin Galactic también ha construido un nuevo vehículo, el SpaceShip III VSS Imagine.

La compañía viene reservando asientos con celeridad y los primeros pasajeros conocerán la tierra desde mas de 80 km de altitud para 2022 gracias a su boleto de $ 250,000.

Virgin Galactic ha dicho que planea comenzar los lanzamientos de pasajeros después de una serie de vuelos de prueba finales en 2021. La compañía tiene cientos de reservaciones para vuelos de clientes en la acumulación de aspirantes a astronautas ansiosos que han estado esperando durante más de 17 años (desde que Richard Branson anunció Virgin Galactic por primera vez en 2004) para que el SpaceShipTwo finalmente volara. La compañía hizo una pausa para tomar nuevas reservas después del accidente ocurrido en 2014.

Como indica su sitio web, se espera que Virgin Galactic reanude las reservas para «un número limitado de boletos para futuros vuelos espaciales» en algún momento de este año.